Biografía de Abraham Ortelius

Un cartógrafo y geógrafo flamenco

Abraham Ortelius (14 de abril de 1527-28 de junio de 1598) fue un cartógrafo y geógrafo flamenco al que se le atribuye la creación del primer atlas moderno del mundo: Theatrum Orbis Terrarum, o «Teatro del Mundo». Publicado en 1570, se considera que el atlas de Ortelius lanzó la Edad de Oro de la cartografía holandesa. También se cree que fue la primera persona en proponer la deriva continental, la teoría de que los continentes de la Tierra se han movido y siguen moviéndose en relación unos con otros a lo largo del tiempo geológico.

Hechos rápidos: Abraham Ortelius

Conocido por: Creador del primer atlas moderno del mundo. Nació: 14 de abril de 1527 en Amberes, Bélgica. Murió: 28 de junio de 1598 en Amberes, Bélgica. Educación: Gremio de San Lucas, Amberes, Bélgica. Obra destacada: Theatrum Orbis Terrarum («Teatro del Mundo»). Abraham Ortelius nació el 14 de abril de 1527, en Amberes, Países Bajos Habsburgo (ahora Bélgica), en el seno de una familia católica romana originaria de Augsburgo.

Vida temprana

El joven Ortelius aprendió el oficio de hacer mapas a una edad temprana. En 1547, a la edad de veinte años, entró en el gremio de San Lucas de Amberes como iluminador y grabador de mapas. Comprando valiosos mapas, coloreándolos, montándolos en lienzos y vendiéndolos, complementó sus ingresos y financió sus primeros viajes. En 1554, Ortelius viajó a una feria del libro en Frankfurt, Alemania, donde conoció y trabó amistad con Gerardus Mercator, un pionero flamenco de la cartografía que acuñó la palabra «atlas» para un libro de mapas.

Carrera de cartografía temprana

Mientras viajaba con Mercator por Alemania y Francia en 1560, Mercator animó a Ortelius a dibujar sus propios mapas y a seguir una carrera como geógrafo y cartógrafo profesional. El primer mapa de éxito comercial de Ortelius, un mapa del mundo de ocho hojas, se publicó en 1564. A esta obra le siguieron un mapa de dos hojas de Egipto en 1565, un mapa de dos hojas de Asia en 1567 y un mapa de seis hojas de España en 1570.

Mercator, quizás más que cualquier otro cartógrafo de la época, sería la inspiración de muchos de los futuros mapas de Ortelius. De hecho, al menos ocho hojas de mapas del famoso atlas Theatrum Orbis Terrarum de Ortelius se derivaron directamente del influyente mapa del mundo de Mercator de 1569.

El Theatrum Orbis Terrarum

Publicado por primera vez en mayo de 1570, el Theatrum Orbis Terrarum (Teatro del Mundo) de Ortelius se considera el primer atlas, definido por la Biblioteca del Congreso de los Estados Unidos como «una colección de hojas de mapas uniformes y texto de sustentación encuadernado para formar un libro». La edición original en latín del Theatrum estaba compuesta por 70 mapas en 53 hojas con el texto explicativo correspondiente.

Una lista de fuentes bibliográficas única

A menudo denominado resumen de la cartografía del siglo XVI, el atlas de Ortelius se basaba en 53 mapas de otros cartógrafos. Ortelius citó a cada fuente una lista de fuentes bibliográficas única en su género, el Catalogus Auctorum. Ortelius también enumeró los nombres de cartógrafos contemporáneos cuyos mapas no estaban incluidos en el atlas. Con cada nueva edición, Ortelius añadía cartógrafos a la lista.

La publicación del atlas ocurrió

El Theatrum comenzó como una labor de amor, pero Ortelius necesitaba dinero para publicar el atlas. Lo convirtió en una empresa comercial, asociándose con muchos estudiosos, grabadores, impresores y comerciantes. Ortelius se sorprendió por la popularidad y las ventas de su atlas. La publicación del atlas ocurrió justo cuando la creciente clase media de los Países Bajos estaba tomando un mayor interés en la educación y la ciencia. A diferencia de los primeros atlas que consistían en colecciones de hojas sueltas de mapas individuales, el formato lógicamente dispuesto y encuadernado del Theatrum de Ortelius resultó mucho más conveniente y popular.

El cartógrafo ilustrativo

Aunque el Theatrum Orbis Terrarum tuvo éxito comercial, nunca hizo de Ortelius un hombre rico. Ni siquiera lo convirtió en el cartógrafo ilustrativo más conocido o exitoso. Incluso cuando Ortelio estaba terminando la primera edición del Theatrum, otros cartógrafos de Amberes, incluido su viejo amigo Gerardus Mercator, se estaban convirtiendo en feroces competidores. En 1572, el humanista alemán Georg Braun, otro amigo de Ortelius, publicó un atlas popular de las principales ciudades del mundo, y en 1578, Gerardo de Jode, otro graduado del Gremio de San Lucas de Amberes, publicó su atlas mundial, el Speculum Orbis Terrarum («Espejo del mundo»).

Los estudiosos y educadores

Más allá de ser un concepto innovador, el Theatrum Orbis Terrarum de Ortelius fue celebrado como la colección más autorizada y completa de mapas e información geográfica producida durante finales del siglo XVI y principios del XVII. Dado que Ortelius revisaba frecuentemente su Theatrum para reflejar nuevos detalles geográficos e históricos, fue ampliamente elogiado y adoptado por los estudiosos y educadores contemporáneos de Europa occidental.

El Theatrum que nombró a Ortelius

El Rey Felipe II de España quedó tan impresionado por el Theatrum que nombró a Ortelius como su geógrafo personal en 1575. Entre 1570 y 1612, se imprimieron 7.300 ejemplares del Theatrum de Ortelius en 31 ediciones y en siete idiomas diferentes. Ortelius continuó revisando y expandiendo su atlas hasta su muerte en 1598. De sus 70 mapas originales, el Theatrum eventualmente creció para incluir 167 mapas. Aunque su exactitud fue cuestionada después de que salieran a la luz nuevos descubrimientos alrededor de 1610, el Theatrum Orbis Terrarum fue considerado como el estado de la técnica en la cartografía europea durante sus más de cuatro décadas de publicación.

Ortelius y la deriva continental

En 1596, Ortelius se convirtió en la primera persona en sugerir que los continentes de la Tierra no siempre se habían ubicado en sus posiciones actuales. Al notar la similitud de las formas de las costas orientales de América con las costas occidentales de Europa y África, Ortelius propuso que los continentes se habían separado con el tiempo. En su obra Thesaurus Geographicus, Ortelius sugirió que las Américas habían sido «arrancadas de Europa y África… por terremotos e inundaciones», y continuó escribiendo: «Los vestigios de la ruptura se revelan, si alguien trae un mapa del mundo y considera cuidadosamente las costas de los tres [continentes]».

Las observaciones de Ortelius

En 1912, el geofísico alemán Alfred Wegener citó las observaciones de Ortelius cuando publicó su hipótesis de la deriva continental. En la década de 1960, después de más de tres siglos desde que Ortelius la propuso, se demostró que la teoría de la deriva continental era correcta. En 1596, dos años antes de su muerte, Ortelius fue honrado por la ciudad de Amberes, Bélgica, con una gran ceremonia similar a la que más tarde se concedió al famoso pintor flamenco del Barroco Peter Paul Rubens.

La muerte y el legado

Ortelius murió a la edad de 71 años en Amberes, Bélgica, el 28 de junio de 1598. Su entierro en la iglesia de Amberes de la Abadía de San Miguel estuvo acompañado de un período de luto público. Su lápida lleva la inscripción latina «Quietis cultor sine lite, uxore, prole», que significa «servido en silencio, sin acusación, esposa y descendiente».

Hoy en día, el Theatrum Orbis Terrarum de Ortelius es recordado como el atlas más popular de su tiempo. Los originales de los mapas de Ortelius son muy buscados por los coleccionistas, a menudo se venden por decenas de miles de dólares. Se siguen publicando y vendiendo facsímiles de sus mapas con fines comerciales. Los mapas de Ortelius de América del Norte y del Sur son el objeto del mayor rompecabezas comercialmente disponible del mundo. El rompecabezas de 18.000 piezas, que forma un conjunto de cuatro mapas, mide 6 pies por 9 pies.

 

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