Biografía de Alexander Graham Bell, inventor

La Compañía Telefónica Bell

Alexander Graham Bell (3 de marzo de 1847-2 de agosto de 1922) inventó el teléfono en 1876 cuando tenía sólo 29 años. Poco después, formó la Compañía Telefónica Bell. Bell podría haberse contentado fácilmente con el éxito de su invento. Sus muchos cuadernos de laboratorio demuestran, sin embargo, que fue impulsado por una genuina y rara curiosidad intelectual que lo mantuvo regularmente buscando, esforzándose, y siempre queriendo aprender más y crear.

Actividades científicas

Continuaría probando nuevas ideas a lo largo de una larga y productiva vida. Esto incluía la exploración del reino de las comunicaciones, así como la participación en una amplia variedad de actividades científicas que implicaban cometas, aviones, estructuras tetraédricas, cría de ovejas, respiración artificial, desalinización, destilación de agua e incluso hidroplanos.

Hechos rápidos: Alexander Graham Bell

Conocido por: Inventar el teléfono. Nació el 3 de marzo de 1847 en Edimburgo, Escocia. Los padres: Alexander Melville Bell, Eliza Grace Symonds Bell. Murió: el 2 de agosto de 1922 en Nueva Escocia, Canadá. Educación: Universidad de Edimburgo (1864), University College London (1868). Publicaciones: Miembro fundador de la National Geographic Society, ayudó a lanzar la revista Science.

Premios y honores: Medalla Albert (1902), Medalla John Fritz (1907), Medalla Elliott Cresson (1912). Esposa: Mabel Hubbard (m. 1877-1922). Niños: Elsie May, Marian Hubbard, Edward, Robert. Notable cita: «El inventor mira el mundo y no se contenta con las cosas como son. Quiere mejorar todo lo que ve, quiere beneficiar al mundo; está obsesionado con una idea. El espíritu de la invención lo posee, buscando la materialización.»

Los comienzos de la vida

Bell nació el 3 de marzo de 1847, de Alexander Melville y Eliza Symonds en Edimburgo, Escocia. Estuvo inmerso en el estudio del sonido desde el principio. Su padre, tío y abuelo eran autoridades en el campo de la elocución y la terapia del habla para sordos. Se entendía que Bell seguiría los pasos de la familia después de terminar la universidad. Sin embargo, después de que los otros dos hermanos de Bell murieran de tuberculosis, Bell y sus padres decidieron emigrar a Canadá en 1870.

Los Bells se trasladaron a Boston

Después de un breve período de vida en Ontario, los Bells se trasladaron a Boston, donde establecieron prácticas de terapia del habla especializadas en enseñar a hablar a niños sordos. Uno de los alumnos de Alexander Graham Bell era una joven Helen Keller, que cuando se conocieron no sólo era ciega y sorda sino también incapaz de hablar. En 1872, Bell conoció al abogado de Boston Gardiner Greene Hubbard, quien se convertiría en uno de sus patrocinadores financieros y su suegro. Bell comenzó a cortejar a la hija de Hubbard, Mabel, en 1873. Se casaron en 1877.

Del telégrafo al teléfono

El telégrafo y el teléfono son sistemas eléctricos basados en cables, y el éxito de Bell con el teléfono fue el resultado directo de sus intentos de mejorar el telégrafo. Cuando empezó a experimentar con señales eléctricas, el telégrafo había sido un medio de comunicación establecido durante unos 30 años. Aunque era un sistema muy exitoso, el telégrafo se limitaba básicamente a recibir y enviar un mensaje a la vez.

La naturaleza del sonido

El extenso conocimiento de Bell sobre la naturaleza del sonido y su comprensión de la música le permitió conjeturar la posibilidad de transmitir múltiples mensajes por el mismo cable al mismo tiempo. Aunque la idea de un «telégrafo múltiple» existía desde hacía tiempo, nadie había sido capaz de fabricar uno hasta que Bell. Su «telégrafo armónico» se basaba en el principio de que se podían enviar varias notas simultáneamente a lo largo del mismo cable si las notas o señales diferían en tono.

Hable con la electricidad

En octubre de 1874, la investigación de Bell había progresado hasta el punto de poder informar a su futuro suegro sobre la posibilidad de un telégrafo múltiple. Hubbard, que se resentía del control absoluto ejercido entonces por la Western Union Telegraph Company, vio instantáneamente el potencial para romper tal monopolio y le dio a Bell el respaldo financiero que necesitaba.

Las ideas de Bell

Bell continuó con su trabajo en el telégrafo múltiple, pero no le dijo a Hubbard que él y Thomas Watson, un joven electricista cuyos servicios había contratado, también estaban desarrollando un dispositivo que transmitiría el habla de forma eléctrica. Mientras Watson trabajaba en el telégrafo armónico a instancias de Hubbard y otros patrocinadores, Bell se reunió en secreto en marzo de 1875 con Joseph Henry, el respetado director del Instituto Smithsonian, quien escuchó las ideas de Bell sobre un teléfono y le ofreció palabras de aliento. Espoleados por la opinión positiva de Henry, Bell y Watson continuaron su trabajo.

La corriente eléctrica en un cable

En junio de 1875, el objetivo de crear un dispositivo que transmitiera el habla eléctricamente estaba a punto de realizarse. Habían probado que diferentes tonos variarían la fuerza de la corriente eléctrica en un cable. Para lograr el éxito, sólo necesitaban construir un transmisor que funcionara con una membrana capaz de variar las corrientes electrónicas y un receptor que reprodujera estas variaciones en las frecuencias audibles.

«Sr. Watson, venga aquí

El 2 de junio de 1875, mientras experimentaban con su telégrafo armónico, Bell y Watson descubrieron que el sonido podía ser transmitido por un cable. Fue un descubrimiento completamente accidental. Watson estaba tratando de aflojar una lengüeta que se había enrollado alrededor de un transmisor cuando lo arrancó por accidente. La vibración producida por ese gesto viajó a lo largo del cable hasta un segundo dispositivo en la otra habitación donde Bell estaba trabajando.

El «twang» que Bell escuchó fue toda la inspiración que él y Watson necesitaban para acelerar su trabajo. Continuaron trabajando hasta el año siguiente. Bell relató el momento crítico en su diario: «Entonces grité a M [la boquilla] la siguiente frase: ‘Sr. Watson, venga aquí, quiero verlo’. Para mi deleite, vino y declaró que había escuchado y entendido lo que yo decía.»

Otros inventos

La curiosidad de Alexander Graham Bell también lo llevó a especular sobre la naturaleza de la herencia, inicialmente entre los sordos y más tarde con ovejas nacidas con mutaciones genéticas. Realizó experimentos de cría de ovejas en su finca para ver si podía aumentar el número de nacimientos de gemelos y trillizos. En otros casos, le llevó a tratar de encontrar soluciones novedosas en el momento en que surgían los problemas.

En 1881, construyó apresuradamente un detector de metales para intentar localizar una bala alojada en el presidente James Garfield después de un intento de asesinato. Más tarde lo mejoró y produjo un dispositivo llamado sonda telefónica, que hacía que un receptor telefónico hiciera clic cuando tocaba el metal. Y cuando el hijo recién nacido de Bell, Edward, murió por problemas respiratorios, respondió diseñando un chaleco de metal para facilitar la respiración.

La realización de experimentos

El aparato fue un precursor del pulmón de hierro utilizado en los años 50 para ayudar a las víctimas de la polio. Otras ideas en las que incursionó incluyeron la invención del audiómetro para detectar problemas menores de audición y la realización de experimentos con lo que hoy en día se llama reciclaje de energía y combustibles alternativos. Bell también trabajó en métodos para eliminar la sal del agua de mar.

Tecnología de vuelo

Estos intereses pueden considerarse actividades menores comparadas con el tiempo y el esfuerzo que puso en hacer avances en la tecnología de vuelo. En la década de 1890, Bell había comenzado a experimentar con hélices y cometas, lo que le llevó a aplicar el concepto del tetraedro (una figura sólida con cuatro caras triangulares) al diseño de cometas, así como a crear una nueva forma de arquitectura.

En 1907, cuatro años después de que los hermanos Wright volaran por primera vez en Kitty Hawk, Bell formó la Asociación de Experimentos Aéreos con Glenn Curtiss, William «Casey» Baldwin, Thomas Selfridge y J.A.D. McCurdy, cuatro jóvenes ingenieros con el objetivo común de crear vehículos aéreos. Para 1909, el grupo había producido cuatro aeronaves propulsadas, la mejor de las cuales, el Dardo Plateado, realizó un exitoso vuelo propulsado en el Canadá el 23 de febrero de 1909.

Los años posteriores y la muerte

Bell pasó la última década de su vida mejorando los diseños de los hidroplaneadores. En 1919, él y Casey Baldwin construyeron un hidroala que estableció un récord mundial de velocidad en el agua que no se rompió hasta 1963. Meses antes de morir, Bell le dijo a un reportero, «No puede haber atrofia mental en ninguna persona que continúe observando, recordando lo que observa, y buscando respuestas para sus incesantes cómo y por qué de las cosas». Bell murió el 2 de agosto de 1922, en su finca en Nueva Escocia, Canadá.

Otras obras y legado

Aunque trabajar con los sordos seguiría siendo la principal fuente de ingresos de Bell, continuó con sus propios estudios de sonido durante toda su vida. La incesante curiosidad científica de Bell condujo a la invención del fotófono, un dispositivo que permitía la transmisión del sonido en un rayo de luz. A pesar de ser conocido por su invento del teléfono, Bell consideró el fotófono como «el mayor invento que he hecho nunca; mayor que el teléfono». El invento sentó las bases sobre las que se fundan los actuales sistemas de comunicación por láser y fibra óptica, aunque se necesitaría el desarrollo de varias tecnologías modernas para capitalizar plenamente este avance.

El futuro de Bell

Con el enorme éxito técnico y financiero de su invento del teléfono, el futuro de Bell estaba lo suficientemente seguro como para dedicarse a otros intereses científicos. Por ejemplo, en 1881, utilizó el premio de 10.000 dólares por ganar el Premio Volta de Francia para crear el Laboratorio Volta en Washington, D.C. Creyendo en el trabajo científico en equipo, Bell trabajó con dos asociados: su primo Chichester Bell y Charles Sumner Tainter, en el Laboratorio de Volta.

El fonógrafo de Thomas Edison

Sus experimentos produjeron mejoras tan importantes en el fonógrafo de Thomas Edison que se hizo comercialmente viable. Después de su primera visita a Nueva Escocia en 1885, Bell estableció otro laboratorio allí en su finca Beinn Bhreagh (pronunciado Ben Vreeah), cerca de Baddeck, donde reunía a otros equipos de brillantes jóvenes ingenieros para buscar nuevas y excitantes ideas de cara al futuro.

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