Biografía de Robert Goddard

La historia de la exploración espacial

Robert Hutchings Goddard (5 de octubre de 1882-10 de agosto de 1945) fue un influyente científico de cohetes americano cuyo trabajo dio forma a la historia de la exploración espacial. Sin embargo, por muy amplio que fuera el trabajo de Goddard, no fue reconocido como importante por el gobierno o el ejército durante gran parte de su vida. Sin embargo, Goddard perseveró, y hoy en día todas las tecnologías de cohetes tienen una deuda intelectual con él.

Hechos rápidos: Robert H. Goddard

Nombre completo: Robert Hutchings Goddard. Ocupación: Ingeniero y desarrollador de cohetes. Nació: 5 de octubre de 1882 en Worcester, Massachusetts, EE.UU. Nombres de los padres: Nahum Goddard, Fannie L. Hoyt. Murió: 10 de agosto de 1945 en Worcester, Massachusetts, EE.UU. La educación: Instituto Politécnico de Worcester (B.S. Física, 1908). Universidad de Clark (M.A. y Ph.D. Física, 1911). Logros clave: El primer lanzamiento exitoso de cohetes en suelo americano en 1926 en Worcester, MA. Publicaciones clave: «Un método para llegar a alturas extremas» (1919). Nombre del cónyuge: Esther Christine Kisk. Área de investigación: Propulsión e ingeniería de cohetes.

Los comienzos de la vida

Robert Goddard nació en Worcester, Massachusetts, el 5 de octubre de 1882, hijo del granjero Nahum Goddard y Fannie Louise Hoyt. Era enfermizo de niño, pero tenía un telescopio y a menudo pasaba tiempo estudiando el cielo. Eventualmente se interesó en la ciencia, particularmente en la mecánica del vuelo. Su descubrimiento de la revista Smithsonian y los artículos del experto en vuelo Samuel Pierpont Langley encendió un interés de por vida en la aerodinámica.

Como estudiante universitario, Goddard asistió al Instituto Politécnico de Worcester, donde estudió física. Obtuvo su doctorado en física en la Universidad de Clark en 1911, y al año siguiente obtuvo una beca de investigación en la Universidad de Princeton. Finalmente se incorporó al profesorado de la Universidad Clark como profesor de ingeniería aeroespacial y física, un puesto que ocupó gran parte de su vida.

Investigación con cohetes

Robert Goddard comenzó a escribir sobre cohetes cuando aún era un estudiante universitario. Después de obtener su doctorado, se centró en el estudio de la atmósfera utilizando cohetes para elevar los instrumentos lo suficientemente alto como para tomar lecturas de temperatura y presión. Su deseo de estudiar la atmósfera superior lo llevó a experimentar con cohetes como una posible tecnología de lanzamiento.

A Goddard le costó conseguir fondos para continuar el trabajo, pero finalmente persuadió al Instituto Smithsonian para que apoyara su investigación. En 1919, escribió su primer gran tratado (publicado por el Smithsonian) llamado «Un método para llegar a altitudes extremas», en el que esbozaba los retos de elevar la masa a la atmósfera y exploraba cómo los cohetes podían resolver los problemas de los estudios a gran altitud.

Combustible de propulsores sólidos

Goddard experimentó con diferentes configuraciones de cohetes y cargas de combustible, comenzando con mezclas de combustible de propulsores sólidos en 1915. Eventualmente, cambió a combustibles líquidos, lo que requirió un rediseño de los cohetes que estaba usando. Tuvo que diseñar tanques de combustible, turbinas y cámaras de combustión que no habían sido diseñadas para este tipo de trabajo. El 16 de marzo de 1926, el primer cohete de Goddard se elevó de una colina cerca de Worcester, Massachusetts, en un vuelo de 2,5 segundos que subió poco más de 12 metros. Ese cohete de gasolina llevó a más desarrollos en el vuelo de cohetes. Goddard comenzó a trabajar en nuevos y más poderosos diseños usando cohetes más grandes.

La actitud del vuelo de los cohetes

Tuvo que resolver problemas de control del ángulo y la actitud del vuelo de los cohetes, y también tuvo que diseñar boquillas de cohetes que ayudaran a crear un mayor empuje para el vehículo. Goddard también trabajó en un sistema de giroscopio para controlar la estabilidad del cohete e ideó un compartimento de carga para llevar instrumentos científicos. Finalmente, creó un sistema de recuperación de paracaídas para devolver los cohetes y la carga útil a salvo al suelo. También patentó el cohete multietapa de uso común hoy en día. Su trabajo de 1919, además de sus otras investigaciones sobre el diseño de cohetes, se consideran clásicos en este campo.

Goddard y la prensa

Aunque el innovador trabajo de Goddard despertó interés científico, sus primeros experimentos fueron criticados por la prensa por ser demasiado extravagantes. Sin embargo, es de destacar que gran parte de esta cobertura de prensa contenía inexactitudes científicas. El ejemplo más famoso apareció el 20 de enero de 1920 en el New York Times. El artículo se burlaba de las predicciones de Goddard de que los cohetes podrían algún día ser capaces de dar la vuelta a la Luna y transportar humanos e instrumentos a otros mundos.

La retractación

El Times se retractó del artículo 49 años después. La retractación se publicó el 16 de julio de 1969, el día después de que tres astronautas aterrizaran en la Luna: «Más investigación y experimentación han confirmado los hallazgos de Isaac Newton en el siglo XVII y ahora se ha establecido definitivamente que un cohete puede funcionar tanto en el vacío como en la atmósfera. El Times lamenta el error».

Carrera posterior

Goddard continuó su trabajo en los cohetes a lo largo de los años 20 y 30, todavía luchando por el reconocimiento del potencial de su trabajo por parte del gobierno de los Estados Unidos. Con el tiempo, trasladó sus operaciones a Roswell, NM, y con el apoyo financiero de la familia Guggenheim, pudo llevar a cabo más investigaciones sobre cohetes. En 1942, Goddard y su equipo se trasladaron a Annapolis, Maryland, para trabajar en la tecnología de despegue asistido por jet (JATO).

La Segunda Guerra Mundial

Continuamente refinó sus diseños durante la Segunda Guerra Mundial, aunque no compartió su trabajo con otros científicos. Goddard prefirió el secreto debido a su preocupación por la violación de patentes y el robo de propiedad intelectual. (Ofreció repetidamente sus servicios y tecnología, sólo para ser rechazado por los militares y el gobierno). Cerca del final de la Segunda Guerra Mundial y no mucho antes de su muerte, Goddard tuvo la oportunidad de ver un cohete alemán V-2 capturado y se dio cuenta de lo mucho que los alemanes habían copiado su trabajo, a pesar de las patentes que había obtenido.

La muerte y el legado

A lo largo de su vida, Robert H. Goddard permaneció en la facultad de investigación de la Universidad de Clark. Después de la Segunda Guerra Mundial, se unió a la Sociedad Americana de Cohetes y a su junta directiva. Sin embargo, su salud se estaba deteriorando, y murió el 10 de agosto de 1945. Fue enterrado en Worcester, Massachusetts.

La esposa de Goddard, Esther Christine Kisk, reunió sus papeles después de su muerte y trabajó en la obtención de patentes después de la muerte de Goddard. Muchos de los documentos originales de Goddard que contienen su trabajo fundamental sobre cohetes pueden verse en los archivos del Instituto Smithsonian. La influencia y el impacto de Goddard continúan sintiéndose a lo largo de nuestros actuales esfuerzos de exploración espacial, además de los futuros.

Honores

Puede que Robert H. Goddard no haya sido honrado plenamente durante su vida, pero su legado sigue vivo en muchos lugares. El Centro de Vuelos Espaciales Goddard (GSFC) de la NASA lleva su nombre, al igual que varias escuelas de los EE.UU. Durante su vida acumuló 214 patentes por su trabajo, y 131 fueron otorgadas después de su muerte. Hay calles y un parque que llevan su nombre, y los fabricantes de Blue Origin han nombrado un vehículo de lanzamiento reutilizable para él.

 

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