Biografía de Hiram Revels

Los Estados Unidos

Hubo que esperar hasta 2008 para que el primer afroamericano fuera elegido presidente, pero, sorprendentemente, el primer hombre negro que ocupó el cargo de senador de los Estados Unidos -Hiram Revels– fue nombrado para el cargo 138 años antes. ¿Cómo se las arregló Revels para convertirse en legislador justo años después de que terminara la Guerra Civil? Conozca más sobre la vida, el legado y la carrera política de este senador pionero.

Los primeros años y la vida familiar

A diferencia de muchos negros en el Sur en ese momento, Revels no nació esclavo sino para liberar a sus padres de herencia negra, blanca y posiblemente nativa americana el 27 de septiembre de 1827 en Fayetteville, Carolina del Norte. Su hermano mayor, Elias Revels, era dueño de una barbería, que Hiram heredó a la muerte de su hermano. Dirigió la tienda durante unos años y luego se fue en 1844 para estudiar en los seminarios de Ohio e Indiana. Se convirtió en pastor de la Iglesia Metodista Episcopal Africana y predicó por todo el Medio Oeste antes de estudiar religión en el Knox College de Illinois.

Los negros en St. Louis

Mientras predicaba a los negros en St. Louis, Mo., Revels fue brevemente encarcelado por temor a que él, un hombre libre, pudiera inspirar a los negros esclavizados a rebelarse. A principios de 1850, se casó con Phoebe A. Bass, con quien tuvo seis hijas. Después de ser ordenado ministro, sirvió como pastor en Baltimore y como director de una escuela secundaria. Su carrera religiosa lo llevó a una carrera en el ejército. Sirvió como capellán de un regimiento negro en Mississippi y reclutó negros para el Ejército de la Unión.

Carrera política

En 1865, Revels se unió al personal de las iglesias de Kansas, Louisiana y Mississippi, donde estableció escuelas y comenzó su carrera política. En 1868, sirvió como concejal en Natchez, Miss. Al año siguiente, se convirtió en representante en el Senado del Estado de Mississippi. «Estoy trabajando muy duro en política así como en otros asuntos», escribió a un amigo después de su elección. «Estamos decididos a que Misisipí se establezca sobre una base de justicia e igualdad política y legal.»

En 1870, Revels fue elegido para llenar uno de los dos escaños vacíos de Mississippi en el Senado de los Estados Unidos. Servir como senador de los EE.UU. requería nueve años de ciudadanía, y los demócratas del sur desafiaron la elección de Revels diciendo que no cumplía con el mandato de la ciudadanía. Citaron la decisión Dred Scott de 1857 en la que la Corte Suprema determinó que los afroamericanos no eran ciudadanos.

Los partidarios de Revels

Sin embargo, en 1868, la 14ª Enmienda concedió la ciudadanía a los negros. Ese año, los negros se convirtieron en una fuerza a la que enfrentarse en la política. Como el libro «Historia de América»: Volumen 1 a 1877″ explica: El gran cambio social que se extiende por el sur probablemente hizo que los demócratas de la región se sintieran amenazados. Pero su táctica de ciudadanía no funcionó. Los partidarios de Revels argumentaban que el pastor convertido en político había sido un ciudadano.

La decisión del Dred Scott

Después de todo, había votado en Ohio en la década de 1850 antes de que la decisión de Dred Scott cambiara las reglas de la ciudadanía. Otros partidarios decían que la decisión del Dred Scott sólo debería haberse aplicado a hombres que fueran todos negros y no mestizos como Revels. Sus partidarios también señalaron que las leyes de la Guerra Civil y la Reconstrucción habían anulado las normas legales discriminatorias como la de Dred Scott. Así que, el 25 de febrero de 1870, Revels se convirtió en el primer senador afroamericano de los Estados Unidos.

El senador republicano Charles Sumner

Para marcar el momento decisivo, el senador republicano Charles Sumner de Massachusetts comentó, «Todos los hombres son creados iguales, dice la gran Declaración, y ahora un gran acto atestigua esta verdad. Hoy hacemos de la Declaración una realidad… La Declaración fue establecida sólo a medias por la Independencia. El mayor deber quedó atrás. Al asegurar la igualdad de derechos de todos completamos el trabajo.»

Tenencia en el cargo

Una vez que prestó juramento, Revels trató de abogar por la igualdad para los negros. Luchó para que los afroamericanos fueran readmitidos en la Asamblea General de Georgia después de que los demócratas los expulsaran. Se pronunció en contra de la legislación para mantener la segregación en las escuelas de Washington, D.C., y sirvió en comités laborales y educativos. Luchó por los trabajadores negros a los que se les había negado la oportunidad de trabajar en el Astillero Naval de Washington simplemente por el color de su piel.

La construcción de infraestructuras

Nombró a un joven negro llamado Michael Howard para la Academia Militar de West Point, pero Howard fue finalmente rechazado. Revels también apoyó la construcción de infraestructuras, diques y ferrocarriles. Aunque Revels abogó por la igualdad racial, no se comportó de forma vengativa con los ex-Confederados. Algunos republicanos querían que se enfrentaran a un castigo continuo, pero Revels pensó que se les debía conceder de nuevo la ciudadanía, siempre que prometieran lealtad a los Estados Unidos.

El condado de Claiborne

Como Barack Obama lo haría más de un siglo después, Revels fue aclamado por sus fans por sus habilidades como orador, que probablemente desarrolló debido a su experiencia como pastor. Revels sirvió sólo un año como senador de los Estados Unidos. En 1871, terminó su mandato y aceptó el cargo de presidente del Colegio Agrícola y Mecánico de Alcorn en el condado de Claiborne, Mississippi. Sólo unos años más tarde, otra afroamericana, Blanche K. Bruce, representaría a Misisipí en el Senado de los Estados Unidos. Aunque Revels sólo cumplió un mandato parcial, Bruce se convirtió en la primera afroamericana que cumplió un mandato completo.

La vida después del Senado

La transición de Revels a la educación superior no significó el fin de su carrera en la política. En 1873, se convirtió en el secretario de estado interino de Mississippi. Perdió su trabajo en Alcorn cuando se opuso a la reelección del gobernador de Mississippi, Adelbert Ames, a quien Revels acusó de explotar el voto negro en beneficio propio. Una carta de 1875 que Revels escribió al presidente Ulysses S. Grant sobre Ames y los «carpetbaggers» tuvo una gran difusión. Decía en parte:

En 1876, Revels reanudó su trabajo en Alcorn, donde sirvió hasta retirarse en 1882. Revels también continuó su trabajo como pastor y editó el periódico de la Iglesia A.M.E., el Southwestern Christian Advocate. Además, enseñó teología en el Shaw College.

La muerte y el legado

El 16 de enero de 1901, Revels murió de un derrame cerebral en Aberdeen, Miss. Estaba en la ciudad para una conferencia de la iglesia. Tenía 73 años. En la muerte, Revels sigue siendo recordado como un pionero. Sólo nueve afroamericanos, incluido Barack Obama, han ganado la elección como senadores de los EE.UU. desde la época en que Revels ocupó el cargo. Esto indica que la diversidad en la política nacional sigue siendo una lucha, incluso en un Estados Unidos del siglo XXI muy alejado de la esclavitud.

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