Biografía y legado de Fernando de Magallanes

La primera expedición para circunnavegar el globo

Uno de los más grandes exploradores de la era de los descubrimientos, Fernando de Magallanes es más conocido por liderar la primera expedición para circunnavegar el globo. Sin embargo, él personalmente no completó la ruta y pereció en el Pacífico Sur. Un hombre decidido, superó obstáculos personales, motines, mares inexplorados, hambre mordaz y malnutrición durante el curso de su viaje. Hoy en día, su nombre es sinónimo de descubrimiento y exploración.

Los primeros años y la educación

Fernão Magalhães (Fernando Magallanes es una versión anglicita de su nombre) nació aproximadamente en 1480 en la pequeña ciudad portuguesa de Villa de Sabroza. Como hijo del alcalde, tuvo una infancia privilegiada y a temprana edad fue a la corte real de Lisboa para servir de paje a la Reina. Fue muy bien educado, estudiando con algunos de los mejores tutores de Portugal, y desde temprana edad mostró interés por la navegación y la exploración.

La Expedición De Almeida

Como un joven bien educado y bien conectado, fue fácil para Magallanes firmar con muchas de las diferentes expediciones que salían de España y Portugal en ese momento. En 1505, acompañó a Francisco De Almeida, que había sido nombrado Virrey de la India. De Almeida tenía una flota de 20 barcos fuertemente armados, y saquearon asentamientos y establecieron ciudades y fuertes en el noreste de África a lo largo del camino. Magallanes cayó en desgracia con De Almeida alrededor de 1510 cuando fue acusado de comerciar ilegalmente con los locales islámicos. Regresó a Portugal en desgracia y las ofertas para que se uniera a nuevas expediciones se agotaron.

De Portugal a España

Magallanes estaba convencido de que una nueva ruta a las lucrativas Islas de las Especias podría ser encontrada pasando por el Nuevo Mundo. Presentó su plan al Rey de Portugal, Manuel I. Fue rechazado, posiblemente por sus problemas pasados con De Almeida. Decidido a conseguir financiación para su viaje, Magallanes fue a España. Aquí, se le concedió una audiencia con Carlos V, que accedió a financiar su viaje. En agosto de 1519, Magallanes tenía cinco barcos: el Trinidad (su buque insignia), el Victoria, el San Antonio, el Concepción y el Santiago. Su tripulación de 270 hombres era en su mayoría española.

La partida, el motín y el naufragio

La flota de Magallanes salió de Sevilla el 10 de agosto de 1519. Después de hacer escala en las Islas Canarias y Cabo Verde, se dirigieron al Brasil portugués. Aquí, anclaron cerca de la actual Río de Janeiro en enero de 1520 para tomar provisiones, intercambiando con los locales por comida y agua. Fue entonces cuando comenzaron los graves problemas: el Santiago naufragó y los sobrevivientes tuvieron que ser recogidos. Los capitanes de los otros barcos intentaron amotinarse. En un momento dado, Magallanes se vio obligado a abrir fuego contra el San Antonio. Él reafirmó el mando y ejecutó o abandonó a la mayoría de los responsables, perdonando a los demás.

El Estrecho de Magallanes

Los cuatro barcos restantes se dirigieron al sur, buscando el paso por Sudamérica. Entre octubre y noviembre de 1520, navegaron por las islas y vías navegables del extremo sur del continente. El pasaje que encontraron se llamaba el Estrecho de Magallanes. Descubrieron Tierra del Fuego mientras navegaban. El 28 de noviembre de 1520, encontraron un cuerpo de agua de aspecto tranquilo. Magallanes lo llamó el Mar Pacífico, o el Océano Pacífico. Durante la exploración de las islas, el San Antonio desertó. El barco regresó a España y se llevó demasiadas provisiones, obligando a los hombres a cazar y pescar para alimentarse.

Al otro lado del Pacífico

Convencido de que las Islas de las Especias estaban a una corta distancia en barco, Magallanes condujo sus naves a través del Pacífico, descubriendo las Islas Marianas y Guam. Aunque Magallanes las llamó Islas de las Velas Latinas (Islas de las Velas Triangulares), el nombre de Islas de los Ladrones se mantuvo porque los locales se fueron con uno de los barcos de desembarco después de dar a los hombres de Magallanes algunos suministros. Siguiendo adelante, aterrizaron en la isla de Homonhon en Filipinas. Magallanes descubrió que podía comunicarse con la gente, ya que uno de sus hombres hablaba malayo. Había llegado al extremo oriental del mundo conocido por los europeos.

Muerte

Homonhon estaba deshabitado, pero las naves de Magallanes fueron vistas y contactadas por algunos lugareños que las llevaron a Cebú, hogar del Jefe Humabon, que se hizo amigo de Magallanes. Humabon y su esposa incluso se convirtieron al cristianismo junto con muchos de los lugareños. Luego convencieron a Magallanes de que atacara a Lapu-Lapu, un cacique rival de la cercana isla de Mactan. El 17 de abril de 1521, Magallanes y algunos de sus hombres atacaron a una fuerza mucho mayor de isleños, confiando en sus armaduras y armas avanzadas para ganar el día.

Sin embargo, el ataque fue rechazado y Magallanes fue uno de los muertos. Los esfuerzos para rescatar su cuerpo fracasaron. Nunca fue recuperado. Sin líderes y escasos de hombres, los marineros restantes decidieron quemar la Concepción y regresar a España. Los dos barcos se las arreglaron para encontrar las Islas de las Especias y cargaron las bodegas con valiosa canela y clavos.

Regreso a España

Sin embargo, cuando cruzaron el Océano Índico, la Trinidad comenzó a filtrarse. Finalmente se hundió, aunque algunos de los hombres lograron llegar a la India y desde allí de vuelta a España. El Victoria siguió adelante, perdiendo varios hombres por inanición. Llegó a España el 6 de septiembre de 1522, más de tres años después de haber partido. Sólo había 18 hombres enfermizos tripulando el barco, una fracción de los 270 que habían partido.

Legado de Fernando Magallanes

Se atribuye a Magallanes el haber sido el primero en circunnavegar el mundo a pesar de dos detalles un tanto evidentes: primero, murió a mitad del viaje y segundo, nunca tuvo la intención de viajar en círculo. Simplemente quería encontrar una nueva ruta a las Islas de las Especias. Algunos historiadores han dicho que Juan Sebastián Elcano, que capitaneó el Victoria de vuelta de Filipinas, es un candidato más digno para el título de primero en circunnavegar el globo.

Un pasajero italiano

Elcano había comenzado el viaje como capitán a bordo del Concepción. Hay dos registros escritos del viaje. El primero era un diario llevado por un pasajero italiano que pagó por el viaje, Antonio Pigafetta. El segundo era una serie de entrevistas con los sobrevivientes hechas por Maximiliano de Transilvania a su regreso. Ambos documentos revelan un fascinante viaje de descubrimiento.

La expedición de Magallanes fue responsable de varios descubrimientos importantes. Además del Océano Pacífico y de numerosas islas, vías fluviales y otra información geográfica, la expedición también avistó un gran número de nuevos animales, entre ellos pingüinos y guanacos. Las discrepancias entre el cuaderno de bitácora y la fecha en que regresaron a España condujeron directamente al concepto de la Línea de Fecha Internacional.

Las distancias recorridas

Sus mediciones de las distancias recorridas ayudaron a los científicos contemporáneos a determinar el tamaño de la tierra. Fueron los primeros en ver ciertas galaxias visibles en el cielo nocturno, ahora conocidas como las Nubes de Magallanes. Aunque el Pacífico había sido descubierto por primera vez en 1513 por Vasco Nuñez de Balboa, es el nombre de Magallanes el que se mantuvo. Balboa lo llamó el «Mar del Sur».

Regreso del Victoria

Inmediatamente después del regreso del Victoria, los veleros europeos comenzaron a tratar de duplicar el viaje, incluyendo una expedición dirigida por el capitán sobreviviente Elcano. Sin embargo, no fue hasta el viaje de Sir Francis Drake en 1577 que alguien se las arregló para hacerlo de nuevo. Aún así, los conocimientos adquiridos en el viaje de Magallanes hicieron avanzar inmensamente la ciencia de la navegación en ese momento.

El nombre de Magallanes

Hoy en día, el nombre de Magallanes es sinónimo de descubrimiento y exploración. Telescopios y naves espaciales llevan su nombre, al igual que una región de Chile. Tal vez debido a su prematura desaparición, su nombre no tiene el bagaje negativo asociado a él como su compañero explorador Cristóbal Colón, al que muchos culpan de las atrocidades posteriores en las tierras que descubrió.

 

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